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Mariupol, a cidade ucraniana destruída pela guerra e pela poluição

Esta reportagem foi publicada originalmente em inglês no nationalgeographic.com em dezembro de 2021 e atualizada em março de 2022 após a invasão da Ucrânia pela Rússia.

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A cidade portuária de Mariupol, no leste da Ucrânia, é um dos enclaves mais atingidos pelas tropas russas. Há mais de uma semana, a cidade está completamente sitiada pelo exército russo, não há eletricidade, água, cobertura telefônica ou internet.

Os tiros constantes, os supermercados vazios e as filas para comprar comida que oferecem risco à vida, refletem nas ruas de Mariupol um dos objetivos prioritários da Rússia na invasão da Ucrânia, iniciada em 24 de fevereiro.

Guerra Rússia-Ucrânia: o que acontece em Mariupol
Os corredores humanitários para evacuar a cidade falharam em meio a novos bombardeios, e civis correm para se esconder em porões, bebendo água da chuva e da neve e racionando comida. Não há mais normalidade nas ruas.

Situada às margens do Mar de Azov, Mariupol já estava a menos de 16 quilômetros da linha de frente de um prolongado conflito com a Rússia antes do início da guerra. Desde 2014, seus moradores sofrem com bombardeios, disparos de foguetes e uma ansiedade incessante de viver em uma zona de guerra.

Além de conviver com a tensão do conflito, a cidade ucraniana também sofre com uma ameaça menos tangível mas também perigosa: a poluição causada por duas antigas e imponentes siderúrgicas que movimentam a economia da cidade.

Poluição do ar, o outro conflito de Mariupol
“Você pode ver a fumaça: às vezes é laranja, às vezes é cinza. Há um cheiro azedo”, diz Viktoriia Pikuz, professora que mora a cerca de 800 metros da fábrica de ferro e aço Ilyich, inaugurada em 1897.

Azovstal, a outra grande siderúrgica da cidade, iniciou a produção na década de 1930. A fuligem e as cinzas escurecem roupas e superfícies, diz Pikuz. “Quando você abre a janela por algumas horas, o peitoril fica coberto de pó.”

Embora a poluição de Mariupol seja uma das piores do país, outras grandes cidades industriais da Ucrânia (Krivoy Rog, Dnipro, Kharkov, Zaporizhia) também têm sérios problemas de qualidade do ar.

Fortemente ligado a doenças cardíacas, câncer, demência e muitas outras doenças, o ar sujo encurta a vida de cerca de 46 mil ucranianos por ano, de acordo com o relatório Estado do Ar Global de 2020.

Mariupol: o quão grave é a poluição do ar
Até alguns anos atrás, a regulamentação da Ucrânia para poluidores era a mesmas desde os tempos soviéticos, diz Martin Skalsky, diretor da Arnika, um grupo ambiental tcheco que ajuda ativistas ucranianos.

Embora algumas normativas tenham ficado mais restritivas, as empresas demoraram a realizar as custosas revisões necessárias para cumpri-las.

Os oligarcas são um grande obstáculo, pois trabalham nos bastidores contra regras mais rígidos, diz Mykhailo Amosov, especialista em indústria pesada da Eco Action, um grupo de direitos humanos na capital Kiev. Ativistas dizem que a corrupção também é um problema.

Em 2011, Pikuz descobriu em seu oitavo mês de gravidez que seu bebê havia morrido. “Se você quer ter um filho, você tem que sair”, diz ela o que seu médico havia lhe dito. Pikuz conta que sofre de problemas de tireóide, com inchaços na glândula que precisam ser verificados regularmente para detectar sinais de câncer.

Ela nunca experimentou tabaco, mas na primavera passada seu médico disse que a tosse que ela desenvolveu parecia a de um fumante de toda vida.

“Olhe pela janela”, teria dito o médico de Pikuz quando ela perguntou por que tinha uma alergia grave.

O que tem no ar de Mariupol
Especialistas dizem que há uma falta de dados confiáveis ​​sobre a poluição de Mariupol e doenças relacionadas, o que é um problema por si só.

Vaagn Mnatsakanyan, chefe do departamento de energia, trabalho e meio ambiente de Mariupol, diz que não viu nenhuma evidência que sugira que os níveis de doenças sejam mais altos na cidade do que no resto da Ucrânia. As autoridades planejam expandir a vigilância do ar, acrescenta.

Enquanto isso, um grupo em Mariupol registrou níveis de PM2,5 (partículas inaláveis de poluição com menos de 2,5 milionésimos de metro) mais de 50 vezes o máximo recomendado pela Organização Mundial da Saúde (OMS).

Essas partículas perigosas de poluição do ar são tão pequenas que podem passar para a corrente sanguínea, onde podem causar estragos em muitos dos sistemas vitais do organismo e causar uma infinidade de doenças.

valery-Kovalenko
Em 2018, a saúde de Valery Kovalenko se deteriorou; ele atribui isso à contaminação. Ele criou um grupo de mídia social chamado “Por uma Mariupol ecologicamente correta”, onde as pessoas podem organizar protestos, postar fotos e vídeos de emissões excessivas de fábricas e compartilhar preocupações e ideias para mudanças.

Um estudo de 2018 de amostras de solo da cidade encontrou vestígios de metais pesados ​​como mercúrio, cádmio, zinco, arsênico, chumbo e cromo. Maksym Soroka, cientista ambiental da Clean Air for Ukraine e coautor da pesquisa, diz que essa contaminação do solo vem da poluição do ar.

Tanto no solo quanto no ar, os metais pesados ​​podem causar distúrbios neurológicos, bem como câncer, doenças renais e muitos outros efeitos adversos à saúde.

De certa forma, a experiência traumática de Mariupol ajudou a pavimentar o caminho para mais ativismo ambiental, diz Valery Averyanov, administrador de saúde e ativista contra a poluição atmosférica.

No início, os habitantes da cidade se uniram para ajudar os militares ucranianos mal equipados, diz Averyanov. “Dei meu saco de dormir, minha barraca e minha TV para os soldados”, e depois conseguiu que seus amigos doassem dinheiro para roupas, botas, ferramentas, baterias e até papel higiênico, diz ele.

Embora poucos se concentrassem nos perigos da poluição enquanto a cidade estava sob ameaça militar, o mesmo núcleo de ativistas começou a pedir por ar mais limpo quando a situação se estabilizou, diz ele. “Da linha de frente da guerra eles foram para a linha de frente ambiental.”

As ligações entre poluição e poder em Mariupol
As duas siderúrgicas de Mariupol pertencem ao grupo Metinvest, que diz trabalhar para modernizar suas fábricas. A Metinvest é controlada por Rinat Akhmetov, autoproclamado o homem mais rico da Ucrânia. A fábrica de Azovstal usa equipamentos “completamente obsoletos e antiquados”, diz Skalsky, do grupo ambiental Arnika.

Os protestos de rua em 2018 e 2019 concentraram a atenção na poluição, mas a Metinvest e seu proprietário Akhmetov são poderosos. O prefeito de Mariupol é um ex-executivo da Metinvest, e ativistas dizem que muitos outros funcionários também têm laços estreitos com a empresa.

Akhmetov controla grande parte da mídia local, sua empresa emprega 34 mil pessoas em Mariupol e os impostos da Metinvest cobrem mais de 30% do orçamento da cidade.

“É muito difícil permanecer independente na cidade quando Akhmetov pode comprar qualquer um”, diz o vereador e ativista antipoluição Maksym Borodin.

Poluição em Mariupol: o que fez a empresa até agora
O chefe de meio ambiente, Mnatsakanyan, diz que as plantas precisam ser modernizadas, “mas ao mesmo tempo estamos falando sobre a economia da cidade, estamos falando de salários, estamos falando de empregos e temos que encontrar algum equilíbrio”.

Vitaliy Kovalenko, diretor de gestão ambiental da Metinvest, diz que a empresa gastou 587 milhões de euros reformando as duas plantas desde 2012 e que 80% dessas reformas excedem os requisitos de poluição da Ucrânia.

O progresso tem sido lento, ele reconhece, em parte porque o conflito causou um êxodo de pessoas com habilidades em engenharia e construção, tornando impossível atrair trabalhadores estrangeiros.

A Metinvest também teve que gastar dinheiro consertando instalações fora de Mariupol que foram danificadas nos combates, diz ele.

Ainda assim, as emissões das fábricas de Ilyich e Azovstal caíram 35% desde 2011, e a empresa planeja gastar outros 467 milhões de euros em modernização e redução de poluição até 2025, diz. “Definitivamente tem que ser melhor, e esse é o nosso objetivo.”

Mariupol e o futuro do ambientalismo ucraniano
Metinvest quer mais tempo do que os sete anos que o governo estabeleceu para que as empresas cumpram os limites de poluição mais rígidos. “É impossível fazer isso” tão rapidamente, devido a limitações de financiamento e listas de espera de empreiteiros que podem fazer o trabalho, diz Kovalenko, acrescentando que 15 anos seria mais realista.

Borodin diz que as melhorias da Metinvest até agora se concentraram no aumento da produtividade e que a redução da poluição é apenas um efeito colateral, algo que Kovalenko rejeita.

Ainda assim, Borodin diz que a melhora desde 2012 é notável. “Não tenho palavras para descrever a situação” naquela época, quando começou a organizar manifestações, lembra. “A fumaça era como uma substância que você podia tocar”, com um forte odor químico.

Borodin foi um dos poucos naqueles primeiros dias de ativismo. Mas desde que um levante popular derrubou o presidente pró-Rússia do país em 2014, os ucranianos perceberam cada vez mais que podem promover mudanças, e os protestos contra a poluição de Mariupol fazem parte disso, diz Skalsky.

“É uma espécie de onda de ativismo” em todo o país. “As pessoas começaram a entender que têm o direito de fazer alguma coisa, que têm direito a uma melhor qualidade de vida”.